На 12 август 1887 г. от Виена тръгва първият влак „Ориент експрес” до Истанбул. Всъщност най-първото му пътуване на легендарния влак е на 4 октомври 1883 г. Тестов влак, наречен „луксозен влак-светкавица” преминава разстоянието Париж – Виена – Париж в началото на октомври 1882 г. Първото меню на борда включвало стриди, супа с италианска паста, калкан със зелен сос, пиле по ловджийски, филе от говеждо месо с картофи, зелена салата, шоколадов пудинг и други десерти.

Вагоните са оцветени в синьо и златно, влакът пътува два пъти седмично между Париж и Истанбул, минавайки през Страсбург, Мюнхен, Виена, Будапеща и Букурещ. Влакът не е директен. Спира в Гюргево (в Румъния), преминава река Дунав през ферибота на Русе, а след това друг влак преминава разстоянието между Русе и Варна, пристанище на българското Черноморие. Оттам един австрийски параход отвежда пътниците до Истанбул. През 1885 г. услугата става ежедневна от Париж до Виена и обратно.

През лятото на 1889 г. железопътната линия до турската столица е завършена и влакът продължава директно от Букурещ до Истанбул. Любопитен факт е, че през 1894 г. фирмата, създала влака, открива няколко луксозни хотела за своите пътници в Истанбул. Един от тези хотели е хотелът „Пера Палас” в квартала „Бейоглу”. Хотелът е посрещал множество прочути гости, включително високопоставени държавници и хора на изкуството, от 1892 г. насам. Агата Кристи, Ърнест Хемингуей, Грета Гарбо, Кемал Ататюрк, Алфред Хичкок, Оноре дьо Балзак, Мата Хари, Никита Хрушчов, кралица Елизабет II, са сред знаменитите гости на хотела.

След няколко промени на маршрута, две войни и понижаване на престижа му в епохата на Студената война, редовното пътуване на влака до Истанбул и Атина е прекратено през 1977 г. Влакът престава да обслужва редовна линия, но все пак се запазва като сезонна туристическа атракция.